Eine leuchtende grüne Ampel neben einer roten, die mit dem Wort 'GO' beschriftet ist.

5.1.2007 | Von:
Rishab Aiyer Ghosh

The Big World of the Many Small

Can people actually make a living with Open Source? Will the system ever be self-sustainable? To what extent will it always depend on a classic economy or public funding in the background?

Well, people will always need to eat and have money to spend on things. There are two issues there: How much money do they need? And how much of that money do they need to get out of free and open source software?

In software, it's now pretty economically sustainable. It doesn't get much public funding. People do work in day jobs often, but almost half of the free software developers now earn their money from free software work. And this is especially true of the small share that works on free software development most of the time.

The fact is that with these kinds of contributory models, most people don't contribute a large amount. In free software, most people contribute less than two hours a week. You don't need to make much money out of two hours a week. Nor do you have to have very strong reasons to do two hours a week.

If you look at a typical free software project, about 70% of the software is written by a small group of people who contribute 30 to 40 hours a week, and these people typically have very good incentives, whether they're students at university – they don't need to worry about earning money, they're doing this as a learning experience or to build experience for work later because proving that you have done open source projects helps you get a job –, or they're people in companies who are doing business for their companies, or they're independent consultants, or whatever.

But that 70% is not the end product. To be successful, you need the other 90% of people in the community to write the remaining little bits. And they are written by people who are only contributing very small amounts of time.

Interview: Sebastian Deterding

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